Final Report of the UK CJC ADR Committee

from Graham Ross:

Following my work, together with  my colleague Fellow, Professor Pablo Cortes, as a member of the ODR Advisory Group to the Civil Justice Council (the public body, sponsored by the UK Ministry of Justice, responsible for overseeing and co-ordinating the modernisation of the civil justice system in England and Wales)  whose recommendations led to the creation of the Online Civil Money court project in England and Wales, I was later invited by the CJC to join a 6 person Working Party on ADR. The focus was on what steps could be taken to increase the use of ADR within the UK’s justice system.

Our Final Report (available here) was issued on the 4th December 2018. Apart from in general, I contributed some specific recommendations on both ODR and the EU’s consumer ADR/ODR law with relevant extracts as follows:

“3.16 Apart  from  the  online  dispute  resolution  systems  which  are  being  established within the Court system as part of Court modernisation and  the online solutions court there are a number of online dispute resolution  systems available privately.  Some of these effectively serve as adjuncts  or frameworks for established ADR techniques like mediation.  But some  modern systems embody more artificial intelligence (“AI”) and their  programmes may contribute creative solutions to the resolution of the  problem or use systems such as blind bidding.  An example is the iCan  Smartsettle system. This is a comparatively new but rapidly developing  area.  We discuss elsewhere the need for standards to be set before  stakeholders begin to trust online dispute resolution provided by private  providers as an acceptable form of ADR to be encouraged in the context  of  court  proceedings.    It  seems  inescapable  that  given  the  wide   acceptance of online processes and services in our social and business  lives dispute resolution is bound to develop in this direction.

“4.16.Online dispute resolution may well enjoy greater popularity,even if  provided privately,once people get used to the ODR techniques being  used in the online court.   There is at present, it is thought, a great deal  of unfamiliarity and it is an area which needs standards to be set and in  particular reassurance to be given to potential litigants about the security  and confidentiality of their communications.   “

“5.6…….As we said in out Interim Report, “We can see that if  ODR  techniques become woven into the design of the Court system then the  debate whether or not to compel ADR may simply become obsolete” (IR  2.7)     In general the existence of the Online Court project presents the  opportunity for expansion of its use of ODR techniques especially those  that go beyond simply enabling communications to take place online and  embrace those systems that exploit Artificial Intelligence to empower  litigants to reach settlement more easily. This should enable it to handle  large increases in case load.”

5.12  More important are the Consumer ADR Regulations  and the Online ADR Regulations, the which will be preserved as part of  UK law.  Anything involving EU Institutions is more difficult.  Agreement  is likely to need to be reached with the EU to permit the EU’s ODR Portal  to continue to operate by referring to UK consumers to UK approved ADR  providers as at present.  Failing this an independent UK Portal will need  to be created.

7.10(4)  Private initiatives in relation to ODR should be applauded and  promoted and, we hope, accepted by the Courts once appropriate  standards are in place;

7.21 We referred in our interim report to the need for some standards to be  set for the seemingly huge variety of techniques available within ODR if  it is to gain wider recognition as a privately available ADR service rather  than just an aspect of the digital court. We think the respects in which  standards  may  be  required  are  most  obviously  confidentiality  and  security.  Where there is an evaluative or advisory component in the  online inter‐action then clearly issues of accuracy and quality could arise.    We wonder whether it will be advisable to offer the public a link to a  private ODR provider (on the Alternatives website) until standards are  established and the provider commits to follow them. It is recognised  that  the  newly  formed  International  Council  for  Online  Dispute  Resolution (www.icodr.org) is developing global standards for ODR and  already has a set of principles on its website.  As the ICODR comprises the  body of universally acknowledged leading experts in the field, it would be  unwelcome for those less knowledgeable and less experienced to seek to  develop standards of their own.

8.3 The Dispute Resolution techniques most likely to be deployed at the  outset of the dispute are consumer conciliations and ombudsman services  provided under the schemes that were reviewed in our interim report.   We remain of the view that careful consideration needs to be given to the  scope of the consumer ADR Directive and to the position that, outside  statutory schemes, suppliers of services in England and Wales are at  present able to do no more than to cite the theoretical possibility of  conciliation conducted by a particular body and are under no obligation  in any given case actually to use those ADR systems even where the  consumer wishes to do so.

8.4. In  fact  as  matters  stand  there  is  evidence  that  even  the  existing  requirements of the Consumer ADR and ODR Regulations are being  ignored and flouted to an extraordinary extent.  Steps clearly need to be  taken by way of enforcement to ensure that at least that step is being  taken.

9.18. Online dispute resolution in all its many forms must establish a set of  standards in order to gain further acceptance.

9.19. There  should  be  a  review  of  the  operation  of  the  Consumer  ADR  Regulations to ensure that the existing rules are complied with and careful  thought should be given to their further reinforcement, so as to increase  the use of consumer conciliation in this area.

Read the full report here: https://www.judiciary.uk/wp-content/uploads/2018/12/CJC-ADRWG-Report-FINAL-Dec-2018.pdf

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